Pero el acceso a recursos de diseño como estos no resuelve las desigualdades existentes en estas comunidades. Incluso si le ofrecieran ayuda, Cassandre Davilmar, propietaria de Lakou Café, un restaurante haitiano-estadounidense en Weeksville, Brooklyn, no está segura de poder hacer que las comidas al aire libre funcionen en su vecindario.

“Estamos en Utica, que es un área bastante congestionada, y no somos una de esas calles con una acera enorme”, dice. Inicialmente, vio las comidas al aire libre como «un obstáculo en el vecindario, ocupando lugares de estacionamiento en un área ya congestionada». Como en Nostrand, no hay mucha limpieza de calles a lo largo de Utica. “Hay mucha basura rodando por la calle”, agrega Davilmar.

Además de esto, su vecindario fue uno de los más afectados por el virus COVID-19. «¿Realmente quiero animar a la gente a sentarse afuera cuando éramos un punto caliente del coronavirus?» ella pregunta. Aún así, instaló cuatro mesas en la acera con sombrillas, plantas y carpas. “Somos uno de los pocos lugares en el vecindario que era un lugar para sentarse, así que no quiero que solo hagamos comida para llevar”, dice. Pero el viento derribó las plantas y rompió los paraguas y las carpas. Presentó una solicitud a Open Streets para que cerraran su calle al tráfico los fines de semana, como Vanderbilt Avenue, pero fue denegada debido a la ubicación a lo largo de una importante línea de autobús. “Yo estaba como, ‘Hay líneas de autobús en Vanderbilt’”, dice.

“Es difícil, porque también nos merecemos cosas bonitas”, explica Davilmar, “pero al mismo tiempo todas esas desigualdades estructurales hacen que las cosas nos golpeen más fuerte y nos hagan ser más cautelosos. Es una situación en la que todos pierden ”.

El restaurante de James Lam, Spicy Shallot, que es copropietario con su esposa, Inthira Lam, está ubicado en Elmhurst en Queens, otra zona devastada por el virus. Pudo instalar un comedor al aire libre con particiones, gracias a un amigo que es contratista. Pero dice que muchas personas en el área no pueden hacer mucho más que algunas mesas y sillas al aire libre, y el vecindario no se ha recuperado completamente de ser un epicentro de virus. Los clientes fuera del vecindario no se atreven a visitar. Aún así, la configuración básica del restaurante ha sido útil: los ingresos aumentaron un 30 por ciento.


Algunos restauradores temen que la instalación de cenas al aire libre pueda exponerse a un escrutinio no deseado. Abigail Coover Hume, miembro de la junta de Design Advocates, ha notado que la aplicación de las pautas para comer al aire libre ha sido inconsistente entre los diferentes vecindarios. Los restaurantes en vecindarios de escasos recursos están recibiendo violaciones que ella no ve que reciban los de vecindarios más ricos. (Joseph Yacca, Director de Operaciones de la Unidad de Inspecciones de Carreteras y Garantía de Calidad del Departamento de Transporte, refutó esto).

En La Ñapa, Anton ha colocado una barrera de cadenas y postes para separar su restaurante de la larga fila en la tienda de UPS de al lado y evitar que la gente bloquee la puerta de su restaurante. Ni siquiera ha establecido un comedor al aire libre, sin embargo, el restaurante ha recibido tres infracciones.

Para impulsar el negocio, colaboró ​​con otros restaurantes del vecindario para ofrecer un descuento del 10 por ciento en todos los ámbitos. Otros lugares están discutiendo compartir recursos como lámparas de calor. Pero los desafíos parecen mayores de lo que pueden lograr las iniciativas de base.

«No he visto nada a gran escala que realmente alivie esas presiones a nivel sistémico», dice Chen, refiriéndose a la distribución desigual de los recursos de la ciudad en los vecindarios, las barreras al capital y la financiación que enfrentan los restauradores sin listas de inversores. «Estamos reuniendo los recursos que podemos, caso por caso».

Anton está de acuerdo, temiendo que sin fondos del gobierno para las pequeñas empresas y mejores beneficios de desempleo para el público en general, los pequeños restaurantes independientes como el suyo, que constituyen la columna vertebral de la industria, no podrán sobrevivir. Y con una economía en declive, agrega: «Incluso si tenemos una estructura hermosa, cálida y acogedora afuera, incluso si no tenemos COVID, la gente no saldrá a gastar».

“La gente como yo, como mi familia, esto es todo lo que tenemos”, continúa. “No tenemos dinero detrás de nosotros, promocionando una marca o promoviendo un acuerdo de libros o promoviendo un programa de televisión. Simplemente nos gusta trabajar todos los días y ganar dinero, para poder tener una vida digna o lo que sea que podamos pagar ”.

Comer al aire libre se ha convertido en más que una forma de sentar a más invitados y ganar más dinero: se ha convertido en un símbolo de la desigualdad sistémica arraigada en la ciudad desde hace mucho tiempo. Y ya no es una solución de diseño, sino una carga en sí misma.

«En este momento, no nos importa la estética», dice Banerjea, «porque se trata de supervivencia».

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