[Photographs: Jillian Atkinson]

Conduzca por Jamaica y pasará rápidamente por puestos de comida al borde de la carretera, pequeños puestos con pescado asado en parrillas y ollas llenas de sopa que se agitan sobre las llamas abiertas. Si está en uno de estos recorridos y sus ojos captan a un vendedor con pequeñas bolsas transparentes rellenas de camarones de color rojo brillante, debe reducir la velocidad y probar algunos.

El camarón a la pimienta es un alimento callejero nacido en Middle Quarters, un pueblo de la parroquia de St. Elizabeth, escondido junto al río Black, donde se capturan los camarones. Los camarones se conocen con frecuencia como cangrejos de río, aunque hay dos especies diferentes que se pescan en el río Negro, uno es un camarón de agua dulce nativo y el otro un cangrejo de río invasor. Sacados del río en trampas de bambú, una herramienta y método para atrapar camarones de agua dulce que se cree que fueron traídos a la isla por africanos occidentales esclavizados hace unos 300 años, los camarones de río son pequeños con conchas tiernas y se pueden comer enteros. Pero debido a las fluctuaciones en la oferta debido a los efectos del clima, la temporada y la demanda, se usan indistintamente con los camarones de agua salada; No es raro ver a los vendedores vendiendo camarones de río y de mar uno al lado del otro, para que el cliente elija.

Su distintivo color rojo brillante es tanto un anuncio como una advertencia: estos camarones son caliente. Para aquellos que quieran hacer camarones a la pimienta en casa, el color vivo puede ser el elemento más difícil de replicar, ya que se produce por una combinación de las cáscaras cocidas, la cantidad intensa de pimientos escoceses machacados y, a menudo, una dosis de rojo. Colorante alimenticio. Si bien no hay nada de malo en usar colorante para alimentos para hacer camarones a la pimienta, quería encontrar otro ingrediente menos artificial que pudiera manchar mis camarones de rojo, idealmente mientras también rinde homenaje al pasado culinario de Jamaica.

Eso me llevó al achiote, que también se conoce como achiote. Los árboles de achiote, desde la corteza hasta las semillas, fueron utilizados para colorear telas y piel en varios tonos de rojo y naranja por los pueblos indígenas taínos de Jamaica; También se ha utilizado durante mucho tiempo como colorante alimentario para los quesos amarillos y, a veces, por las niñas pequeñas que quieren usar «lápiz labial». Cuando los colonizadores españoles llegaron a las costas de Jamaica, el árbol de achiote estaba tan extendido en el puerto de St. Mary que cambiaron el nombre de la ubicación de Guayguata, su nombre indígena Taino, a Bahía Annotto («annotto» es una variante de la ortografía de achiote). Hoy en día, el achiote está ampliamente disponible en forma de semilla, pasta, polvo y aceite, y aunque tiene un sutil sabor terroso y ahumado, se utiliza principalmente por su color.

En esta receta utilizo achiote en polvo y, opcionalmente, aceite de semilla de achiote, permitiendo que los camarones se marinen en la mezcla para absorber algo de ese tinte característico. También reduje el nivel de picante que probablemente encontraría en los camarones a la pimienta que se venden en Jamaica, pero sigue siendo picante. Dicho esto, tienes mucho control sobre la intensidad del picante del chile: picar los pimientos más finamente e incluir sus semillas proporcionará los camarones más picantes (al igual que aumentaría la cantidad total de bonetes escoceses en la receta), mientras quitas las semillas o incluso dejando los pimientos enteros, baja aún más el fuego. No importa lo que hagas, asegúrate de usar guantes al cortar los pimientos o frotarte los ojos sin pensar un poco más tarde te dejará con un dolor insoportable.

Si no puede encontrar Scotch Bonnet, puede usar una cucharada de salsa de pimienta Scotch Bonnet embotellada como sustituto, o puede buscar los habaneros más maduros que pueda encontrar; sin embargo, los habaneros tienen un calor más rápido y directo que los bonitos escoceses dulces y de lenta formación, por lo que es posible que no desee utilizar tantos.